Analysis: the Colombian town of Armero was wiped out by a devastating volcano in 1985 after warning signs were ignored

Hay una versión en español de esta pieza a continuación

By Juan Pablo Osorio, TU Dublin and Hugo MurciaUniversidad de Caldas Colombia

"Mr Rivera what information do you have? Well, that Armero was wiped out almost 100% ... Would you be able to tell us how many people died? The best thing is that you find out how many people lived in Armero. From that, estimate that not even 2% of the population survived. Almost everybody died". (Interview from Caracol Radio)

That is how Colombia, and the world, found that Armero, a prosperous town in the Colombian coffee axis, had just been wiped out. More than 20,000 people died and over 10,000 were made homeless, all in the course of one rainy evening. The world was awakening to the second deadliest volcanic eruption of the 20th century, and the fourth since the 1500s.

On November 13th 1985, just after 9pm, the Nevado del Ruiz volcano in the northern Andes, also known as Cumanday, Tabuchía, or Taba in the indigenous language, produced a small eruption. On the Volcanic Explosivity Index, the event was classified as a 3, on a logarithmic scale that ranges from 0 to 8.

Aerial view of the Nevado del Ruiz Volcano. Photo: Colombian Geological Survey

The eruption melted the snow and ice at the summit of the 5,370 meters high volcano, sending enormous volcanic flows down the flanks of the volcano. On the way down, the flows picked large amounts of debris, increasing the flows that caused havoc in many communities nearby. Around 10.40pm, the flows hit Chinchiná, a town on the west side of the volcano. Although many homes had been evacuated thanks to an alarm given by the Civil Defence, approximately 2,000 people died there.

But despite many attempts to raise the alarm in Armero no contact was possible. At some point after 11pm, the town was engulfed by the volcanic flows.

Despite the sudden nature of the events that evening, everything started to unfold a year previously when small fumaroles and earthquakes indicated a reawakening of the volcano. From then until the eruption, local, national and international geologists and scientist started to monitor and take action on the activity of Nevado del Ruiz. A regional committee formed to articulate efforts in research activities. The Colombian Geological Survey (then known as INGEOMINAS) conducted visits, requested support from the United Nations and the US Geological Survey, and began to monitor the volcanic activity. International agencies supplied instrumentation and sent experts to support local efforts.

The crater of the Nevado Del Ruiz volcano smouldering three days after its eruption in 1985 which destroyed the town of Armero. Photo: Jonathan Utz/AFP via Getty Images

On September 11th 1985, a small phreatic eruption of steam, ash and rock, generated a small flow on Azufrado river, an event which caught the attention of the national government. Works began on developing a volcanic hazard map, and a preliminary version was completed in early October. The map, and an accompanying report, was presented to the national, regional and local authorities. It was also published in major news outlets nationally and locally.

In mid-October, INGEOMINAS provided technical advice to local organisations, which in turn held lectures and forum on risk prevention. The risk map was revised based on additional data by early November. Both maps foretold the total inundation of Armero in the event of an eruption. The national authorities criticised the maps as being too frightening. Although the hazard from the volcano were communicated to the national and regional governments, no evacuation took place. Reports published later showed that the authorities were fearful of the economic and political damage that it might bring.

On Wednesday November 13th, here was a phreatic eruption on the volcano around 3pm. Six hours later, ust after 9pm, the magmatic eruption led to the formation of volcanic flows that produced the disaster.

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Activity around the Nevado del Ruiz volcano on November 17th 2019

After these events, society understood that volcanoes with ice cap around the world represent a significant hazard. The lessons learned from Nevado del Ruiz have helped in the management of volcanic events in other places. The importance of risk mapping, volcano monitoring, critical decision planning, early warning systems, and effectively communicating the risk are all widely recognised today.

Colombia too learned the lessons. In November 2008, a similar flow was generated in the region by another small eruption produced by another volcano with an ice cap. The Nevado del Huila volcano erupted for the first time on recorded history. All risk plans were activated, experts were dispatched to the area and communication campaigns started. This time, evacuations were swiftly ordered, and less than 10 people died.

Dr Juan Pablo Osorio is a lecturer at the School of Civil and Structural Engineering at TU Dublin. Dr Hugo Murcia is a lecturer at the Geological Science Department at Universidad de Caldas Colombia


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La segunda erupción volcánica más mortífera del siglo XX

Análisis: la ciudad colombiana de Armero fue arrasada por un volcán devastador en 1985 después de que se ignoraran las señales de advertencia.

"¿La información suya Sr. Rivera cuál es? Pues que Armero quedó arrasado casi el ciento por ciento… ¿Pero usted podría hablar de cuántas personas muertas? Vea sabe que, la mejor forma es que averigüen cuántos habitantes tenía Armero y de ahí saquen la cuenta de que no hay siquiera un 2% de los habitantes sobrevivientes, de resto casi todos murieron." (Entrevista en Caracol Radio)

Así fue como Colombia, y el mundo, se enteraron que Armero, un municipio próspero en el eje cafetero colombiano, acababa de ser arrasado. Más de 20.000 personas murieron y más de 10.000 perdieron sus hogares, y todo en el transcurso de una noche lluviosa. El mundo se despertaba con la segunda erupción volcánica más letal del siglo XX y la cuarta desde el siglo XVI.

El 13 de noviembre de 1985, justo después de las 9:00 p.m., el volcán Nevado del Ruiz en el norte de los Andes, también conocido como Cumanday, Tabuchía o Taba en la lengua nativa, hizo una pequeña erupción. En el Índice de Explosividad Volcánica, el evento clasificó como 3, siendo ésta una escala logarítmica con un rango entre 0 y 8. La erupción derritió nieve y hielo en la cima del volcán de 5.370 m de altura, generando inmensos flujos volcánicos por las laderas del volcán. En su descenso, estos flujos incorporaron gran cantidad de detritos a su paso, incrementando el volumen de los flujos que causaron caos en muchas comunidades cercanas. Alrededor de las 10:40 p.m., los flujos golpearon el poblado de Chinchiná, un pueblo al oeste del volcán. Aunque allí muchas viviendas habían sido evacuadas gracias a una alarma de la Defensa Civil, aproximadamente 2.000 personas murieron en el lugar. Sin embargo, a pesar de los intentos de alertar a la población de Armero, no fue posible realizar el contacto y, después de las 11:00 p.m., el municipio fue sepultado por el flujo volcánico.

El cráter del volcán Nevado del Ruiz ardiendo tres días después de su erupción en 1985 que destruyó la ciudad de Armero. Foto: Jonathan Utz / AFP a través de Getty Images

A pesar de la naturaleza repentina de los eventos de aquella noche, todo había empezado un año antes, en noviembre de 1984, cuando pequeñas fumarolas y sismos indicaron la reactivación del volcán. Desde ese momento y hasta la erupción, geólogos y científicos locales, nacionales e internacionales empezaron a monitorear y tomar acciones respecto a la actividad del Nevado del Ruiz. Un comité local se formó para coordinar esfuerzo en las actividades investigativas. El Servicio Geológico Colombiano (entonces llamado INGEOMINAS) realizó visitas, solicitó apoyo de la Organización de Naciones Unidas y del Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS, por sus siglas en inglés) e inició el monitoreo de la actividad del volcán. Agencia internacionales suministraron información y enviaron expertos para apoyar los esfuerzos locales.

El 11 de septiembre de 1985, un pequeña erupción freática de vapor, agua y roca, generó un pequeño flujo en el río Azufrado. Este evento llamó la atención del gobierno nacional. Se iniciaron trabajos para desarrollar un mapa de amenaza volcánica, y una versión preliminar se completó a comienzos del mes de octubre. El mapa, junto con el reporte que lo acompañaba, se presentaron a las autoridades nacionales, regionales y locales; y también fue publicado en los principales medios de comunicación del país. A mediados de octubre, INGEOMINAS brindó asesoría técnica a organizaciones locales, las cuales realizaron conferencias y foros en prevención del riesgo. El mapa se actualizó a principios del mes de noviembre, basándose en información adicional. Ambos mapas preveían una inundación total de Armero en caso de una erupción. Sin embargo, las autoridades nacionales criticaron los mapas por generar terror. A pesar de que las amenazas volcánicas fueron comunicados a los gobiernos nacionales y regionales, no se ordenó la evacuación. Reportes posteriores mostraron que las autoridades temían los daños económicos y políticos que esto podría generar.

El 13 de noviembre de 1985, alrededor de las 3:00 p.m. hubo una erupción freática en el volcán. Justo después de las 9:00 p.m., la erupción magmática desencadenó en la formación de los flujos volcánicos que produjeron el desastre.

Luego de estos eventos, la sociedad en general entendió que los volcanes nevados representan un grave peligro alrededor del mundo. Las lecciones aprendidas del Nevado del Ruiz ayudaron en el manejo de eventos volcánicos en otros lugares. Hoy en día, se reconocen la importancia del desarrolla de mapas de riego, el monitoreo de volcanes, la planeación de decisiones críticas, los sistemas de alertas tempranas y la comunicación efectiva del riesgo.

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Actividad en el volcán Nevado del Ruiz, 17 de noviembre de 2019

Colombia también aprendió sus lecciones. En noviembre de 2008, un flujo similar se generó por otra pequeña erupción, esta vez el volcán Nevado del Huila entró en erupción por primera vez desde que hay registros históricos. Todos los planes de riesgo se activaron, se enviaron expertos a la zona y se iniciaron las campañas de comunicación. En esta ocasión se ordenó la evacuación de manera inmediata y menos de 10 personas perdieron sus vidas.


Las opiniones expresadas aquí son las del autor y no representan ni reflejan las opiniones de RTÉ